政府有否審慎理財?

03 Mar 2020
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財政司司長陳茂波上周公布2020/ 21年度《財政預算案》。2019/20年度財政赤字為378億元,相等於本地生產總值(GDP)約1.3%,而2020/21年度財政赤字料進一步升至1391億元,相等於GDP 4.8%。以上兩個財政年度的赤字金額,與我早前估計的數字相若。按官方數字,2019/20年度的財政儲備相當於政府開支的22個月,而2020/21年度將急跌至16個月。

按政府的中期預測,除了上述兩個年度外,2021/22至2024/25連續4個財政年度亦會出現赤字,金額由170億至74億元不等。從公共理財的角度看,我們既要看赤字,也要看赤字與GDP比率。參考經濟合作及發展組織(OECD)國家數據,撇開金融海嘯這種極端情況,這十多年間赤字與GDP的比率大部分時間低於5%。因此,像2020/21年度財政赤字與GDP比率接近4.8%,無疑已是在警戒線邊緣徘徊。

另一個重要指標是政府經常開支增長率是否持續地超過GDP的增長率。若是,長遠而言可能存在結構性財赤風險。回歸以來,經常開支由1997/98年度的1494億元升至2019/20年度的4424億元,即22年升幅達196%,而同期的GDP(按歷年及當時市價算計)卻只上升109%。

2019/20、2020/21及2021/22三個年度的政府經常開支增長率分別為9.8%、10.0%及8.6%,遠超同期的GDP名義增長率(分別為1.2%、1.5%及5%)。雖然政府推算兩者在較後的年度數字相近,但最終會否事與願違,仍有待觀察。

最近新型冠狀病毒肺炎於不同國家蔓延並對經濟帶來影響。國際貨幣基金組織表示,或會因此下調全球經濟增長預測。這對屬於開放型經濟體的香港,必定有負面影響。目前,政府以1.5%作為2020/21年度的GDP名義增長率的預測,純粹取自預測增長幅度0.5%至2.5%的中點。翻閱去年預算案附錄A,2019/20年度的GDP名義增長率為5%,但該數字在今年預算案中修訂為1.2%。

是次疫症令受中美貿易戰影響的香港經濟雪上加霜,加上政府為挽救民望,因而推出一連串大額的逆周期措施。然而香港人口老化問題嚴重,於十多年後,每10個人中便有3位65歲或以上人士。政府宜恪守財政紀律,量入為出,切勿把一次性紓困措施恒常化。不然,再次遇上經濟危機時,或已無儲備採取擴張性財政措施。

梁繼昌 立法會(會計界)議員、專業議政召集人

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(文章首次刊登於 2020-03-02 《信報》專業議政專欄)

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